Fred Price hatte die Somerset-Farm seiner Familie nicht lange geführt, bevor er die quälenden Frustrationen spürte, mit denen viele Bauern in Großbritannien konfrontiert sind. Als er erst 21 Jahre alt war, hatte er die 250 Hektar große Ackerfarm übernommen, voller jugendlicher Begeisterung dafür, den Ertrag zu jagen und seine Felder so produktiv wie möglich zu gestalten.

„Da wir Rohstoffkulturen produzierten – Weizen, Gerste, Raps – hatten wir keine Kontrolle über den Preis, daher mussten wir unsere Produktionskosten pro Tonne senken, indem wir mehr davon anbauten“, erklärt Price.

Aber es gab einen Haken. Um mehr aus jeder Ernte herauszuholen, musste zu Beginn mehr in das System eingebracht werden: mehr Dünger, mehr Pestizide, mehr Herbizide, mehr Fungizide.

„Die Art der Inputs, die modernes Getreide und die industrielle Landwirtschaft benötigen, hat auch Nebenwirkungen, und die Nebenwirkungen unterdrücken die natürlichen Kreisläufe und die Bodenbiologie. Deshalb mussten wir immer mehr verwenden, um still zu stehen “, sagt er.

Zehn Jahre schneller Vorlauf, und das ist eine andere Geschichte. Die Gothelney Farm ist heute eine Mischung aus Getreide und grünen Gras- und Kräuterfeldern. Schweine schnüffeln auf der Weide herum. „Nachdem ich ein paar Jahre lang den Ertrag gejagt hatte, fing ich an, ihn aufzuheben und zu fragen:‚ Was ist eigentlich los? Was sind diese natürlichen Kreisläufe und können wir sie bewirtschaften? ‘ Sobald Sie diese Tür aufstoßen, macht sie süchtig “, sagt er.

Der Preis ist Teil einer wachsenden Welle von Landwirten, die konventionelle, chemikalienintensive Anbaumethoden gegen regenerative Landwirtschaft austauschen: ein Anbausystem, das der Bodengesundheit Priorität einräumt, zur Förderung der biologischen Vielfalt beiträgt und Kohlenstoff wieder in den Boden zurückführt.

Wenn die Erfahrungen von Price anderen britischen Landwirten noch nicht bekannt sind, könnte dies bald der Fall sein. Das neue Landwirtschaftsgesetz, das derzeit vom Parlament verabschiedet wird, verpflichtet sich, die Landwirte für Umweltvorteile wie verbesserte Luft- und Wasserqualität, höhere Tierschutzstandards oder Maßnahmen zur Reduzierung von Überschwemmungen zu belohnen.

„Bis vor ungefähr zwei Jahren war Großbritannien nicht wirklich auf dem Vormarsch [der regenerativen Landwirtschaft]“, sagt Abby Rose, die Teil des Teams ist, das den Farmerama-Podcast produziert, und Mitbegründer von Vidacycle, das Technologie zur Unterstützung einsetzt Kleinbauern. „Aber da die Idee von öffentlichen Geldern für öffentliche Güter als alternative Option für Landwirte eingeführt wurde, die ihre Subventionen erhalten, ist sie völlig umgekehrt.

„Es ist ein ziemlich radikaler Moment, würde ich sagen, in der heutigen britischen Bauerngemeinschaft. Und es ist wirklich aufregend. Viele Landwirte fragen: “Wie wird mein Geschäft weitergehen?” und die Antwort in den Köpfen vieler Menschen lautet: Ich muss die Bodengesundheit verbessern. Das ist die Wurzel der regenerativen Landwirtschaft. “

Im Gegensatz zum ökologischen oder biodynamischen Landbau gibt es in der regenerativen Landwirtschaft weder eine feste Definition noch eine Reihe von Standards, die erfüllt werden müssen. Landwirte könnten verschiedene Techniken anwenden, die zur Verbesserung oder Erhaltung der Bodenökologie beitragen. So pflügen die Landwirte beim No-Till-Ansatz ihre Felder nicht mehr, um eine Störung des Oberbodens zu vermeiden.

Getreidekulturen werden gedreht und durch Gräser und Kräuter ersetzt, damit der Boden Kohlenstoff binden und organische Stoffe aufbauen kann. Pflanzensorten werden aufgrund ihrer Fähigkeit ausgewählt, verschiedene Nährstoffe wiederherzustellen. Landwirte bezeichnen es oft als „Reise“.

“Es entwickelt sich ständig weiter”, erklärt Price. “Es ist die Sprache des Bodens: Sie schauen, Sie hören zu und Sie ändern dadurch das Management.”

Der Wechsel von konventionellen zu regenerativen Anbaumethoden habe zu einer viel positiveren Existenz geführt, sagt er. Zuvor waren seine Interventionen negativ gewesen: Töte dieses Unkraut oder diesen Schädling. Während er jetzt das System verwaltet, um die Dinge zu fördern, die er will: Wirbellose, die auf natürliche Weise erntehungrige Rüsselkäfer fressen, oder Hülsenfrüchte, die helfen, anstelle eines Kunstdüngers Stickstoff in den Boden zu ziehen. Es ist wie der Versuch, ein sich ständig bewegendes Rätsel zu lösen.

Es gibt eine weitere Schlüsselkomponente für den Aufbau eines gesunden Bodens auf Farmen, und diese scheint gegen die konventionelle Weisheit zu verstoßen, was eine umweltfreundliche Ernährung ausmacht: Vieh. Wenn die Landwirte wollen, dass sich die Dinge am schnellsten ändern, gibt es laut Rose ein Tier, das die Arbeit am besten macht.

Kühe. Wenn eine Herde freundlich ansässiger Pflanzenfresser auf dem Land gehalten wird, erhalten die Landwirte, wie Rose es ausdrückt, „ein natürliches Düngersystem für Spaziergänge“. Sie stampfen durch die Weide, fressen das Gras oder den Klee, wachsen nach und binden mehr Kohlenstoff in den Boden. Dann hinterlassen sie nährstoffreiche Düngerhaufen, an denen sich eine Vielzahl von Mikroorganismen erfreuen können.

Clarkes Familie war seit Generationen Milchbauern, doch 2001 beschloss sein Vater, ihre Herde zu verkaufen und sich ausschließlich auf den Betrieb des Milchbetriebs zu konzentrieren, der Milch und Sahne aus den Herden von rund 30 Farmen innerhalb von 40 Kilometern verkauft.

“Je mehr Sie lernen, desto mehr erkennen Sie, dass unsere Landwirte keine Viehzüchter sind – sie sind Bauern des Landes, sie sind Bauern des Bodens und alles ergibt sich daraus”, sagt er.

Eine Ironie der Bewegung für regenerative Landwirtschaft ist, dass viele Landwirte im Rahmen eines Umstiegs auf umweltfreundliche Systeme Tiere dort züchten, wo sie sie noch nie zuvor hatten.

Price, der zuvor nur Getreide anbaute, führte Schweine ein. „Die Leys und Deckfrüchte – von denen unser System abhängt, wenn wir ohne [chemische] Inputs wie gewünscht Landwirtschaft betreiben wollen – wie bezahlen wir diese? Wir bezahlen sie mit Vieh “, erklärt er.

Die Schweine ernähren sich von Gerste und Bohnen, die auf der Farm angebaut wurden, sowie von Weiden, die den Boden wiederherstellen. Die Kräuter in der Ley werden teilweise aufgrund ihres Nährwerts für die Schweine ausgewählt.

Natürlich ist die Viehzucht nur ein Segen für die Umwelt, solange die Tiere auf der Weide des Hofes gefüttert werden und nicht mit Futtermitteln auf Sojabasis ergänzt werden. “Die Realität ist, dass eine große Anzahl [von Nutztieren] immer noch mit Soja gefüttert wird, obwohl sie auch auf Gras sind – und das ist ein Problem”, betont Rose.

Es ist die Sprache des Bodens: Sie schauen, Sie hören zu und Sie ändern dadurch das Management

Für diejenigen, die mit der Ethik der Zucht und des Verzehrs von Tieren überhaupt nicht einverstanden sind, argumentiert Price, dass sich seine Position in gewisser Weise nicht so sehr von ihrer unterscheidet. „Wenn Ihre Gründe, vegan zu sein, wirklich darin bestehen, zu verstehen, woher Ihr Essen kommt und welche Auswirkungen das, was Sie essen, auf die Umgebung hat, in der es angebaut wird, habe ich so viel mit ihnen gemeinsam“, sagt er.

“Der Grund, warum unsere Farm so aussieht, ist, dass wir wirklich über die möglichen negativen Aspekte unseres Lebensmittelproduktionssystems nachgedacht haben.”

Tom Martin betreibt seine Familienfarm in Haddon in der Nähe von Peterborough und ist, wie er sagt, ein „begeisterter Praktiker“ der regenerativen Landwirtschaft. Obwohl er gleich zu Beginn der Reise ist, sieht er bereits Belohnungen – eine höhere Anzahl von Regenwürmern und eine verbesserte Entwässerung, was ein weiteres Merkmal eines gesunden Bodens ist und in einem so feuchten Winter unverzichtbar ist.

„Landwirte sind die Entscheidungsträger unseres Planeten“, sagt Rose. „Sie sind die Menschen, die am meisten mit unserem Land interagieren. Wenn sie geschäftlich entscheiden, müssen sie Bäume fällen, sie werden Bäume fällen, was in einer nahe gelegenen Stadt zu Überschwemmungen führen kann.

“Wir alle müssen uns um die täglichen Entscheidungen kümmern, die die Landwirte treffen, weil sie uns alle betreffen.”

Für Martin sind die Vorteile einer stärkeren Regeneration nicht nur die Umwelt. “Das Geschäft hat viel Geld gekostet”, erklärt er. Jetzt bearbeitet er sein Feld überhaupt nicht mehr, was seine Treibstoffkosten und die Zeit, die zum Legen einer Ernte benötigt wird, gesenkt hat. “Wir brauchen jetzt ungefähr 17 Minuten pro Hektar, um eine Weizenernte zu etablieren, während es früher über eine Stunde gedauert hat.”

Rose stimmt zu, dass ein regenerativer Ansatz den Landwirten helfen kann, die Bücher auszugleichen. Indem Sie teure Agrochemikalien und große, dieselbetriebene Geräte einsparen, „geben Sie buchstäblich nur weniger aus“, sagt sie.

Mark Drewell, Mitbegründer des bevorstehenden Zentrums für Regenerative Landwirtschaft, schätzt, dass die Umstellung auf diese Praktiken die Gemeinkosten der Landwirte um 20 Prozent senken könnte.

Es ist jedoch nicht ohne Risiko: Wenn die Landwirte am Ende der Ernte weniger Ernte haben, ist das weniger Geld, um die Farm zu führen und ihre Familie für das folgende Jahr zu ernähren. Martin sagt, dass seine Getreideerträge seit seinem Wechsel konstant geblieben sind.

Regenerative Landwirtschaft

Hülsenfrüchte auf der Gothelney Farm. Bild: Scott Grummett für Bauernhöfe, um uns zu füttern

“Es ist schwierig zu nennen”, sagt Amy Mason, eine Forscherin in Agrarökologie, die mit Landwirten zusammenarbeitet, um die Bodengesundheit zu verbessern. “Es gibt definitiv einige Studien, die zeigen, dass regenerative Praktiken höhere Erträge bringen können.”

Mason sagt, dass es nicht darauf ankommt, sich ausschließlich auf den Ernteertrag zu konzentrieren. „Ich denke, wir müssen uns mehr auf die Widerstandsfähigkeit von Pflanzen und gemischten Systemen konzentrieren“, sagt sie. “Ich denke, das wird eine wichtigere Messgröße sein, um zu messen, wie erfolgreich Farmen sind.”

Seit seinem Wechsel waren verschiedene und widerstandsfähige Pflanzen der Schlüssel zu Price ‘Farm. Anstatt moderne Weizenarten zu verwenden, testet er vergessene, traditionelle Sorten, die vor Hunderten von Jahren gezüchtet wurden, als es keine Kunstdünger oder Unkrautvernichter gab. “Sie sind eine vergessene genetische Werkzeugkiste, die nicht Teil des modernen Genoms ist”, sagt er.

Durch das Pflanzen einer Mischung von Getreidesorten kann das gesamte Feld dem Druck durch Wetter, Schädlinge und Krankheiten besser standhalten, sagt er.

„Deshalb hat die Bewegung für regenerative Landwirtschaft eine solche Anziehungskraft: Es ist nicht nur eine schöne Geschichte, die die Menschen aufgrund des Klimawandels hinter sich lassen können. Dies sind natürliche Systeme – das Nahrungsnetz des Bodens oder Insektenfresser, die andere Insekten in ordentlichen Zyklen verwalten “, sagt er. “Wenn du es richtig machst, belohnt dich die Natur.”

Landwirte haben in Umweltkreisen einen schlechten Ruf. Weltweit ist die Landwirtschaft einer der Hauptemittenten von Treibhausgasen. In Großbritannien hat der intensive Anbau von Ackerkulturen seit Mitte des 20. Jahrhunderts zu einem erheblichen Verlust an biologischer Vielfalt geführt.

Ackerlandvögel in Großbritannien gingen zwischen 1970 und 2015 um 56 Prozent zurück – mehr als Vögel in jedem anderen Lebensraum. Einige Schmetterlingsarten (bekannt als Habitat-Spezialisten) sind seit 1976 um zwei Drittel zurückgegangen. In den letzten 100 Jahren hat das Land 97 Prozent seiner Wildblumenwiesen verloren.

„In den letzten 50 Jahren war es eine Wahl, etwas zu tun, das für die Natur wertvoll ist, oder etwas, das Nahrung anbaut und Geld verdient“, sagt Drewell. Er behauptet, das sei nicht mehr der Fall.

„Landwirte haben in dieser Debatte einen schlechten Ruf. Die Leute sagen, Bauern kümmern sich nicht darum – das ist überhaupt nicht meine Erfahrung. Sogar konventionelle Landwirte, denen ich begegnet bin, kümmern sich sehr um das Land, auf dem sie sich befinden. Sie haben einfach das Gefühl, das zu tun, was sie tun müssen “, sagt Mason.

Landwirte sind die Entscheidungsträger unseres Planeten. Sie sind die Menschen, die am meisten mit unserem Land interagieren

Die Landwirte zum Wechsel zu ermutigen, ist eine große Frage. “In einem traditionellen landwirtschaftlichen Umfeld: Sie haben nicht das Wissen [über regenerative Methoden], Sie sind von einem Kultur- und Geschäftssystem umgeben, das sehr gut etabliert ist, und es gibt nicht viele Anreize, dies zu ändern.” sagt Drewell.

Es gibt eine weitere Herausforderung, die in nicht allzu ferner Zukunft lauert: Die UNO schätzt, dass die Weltbevölkerung bis 2050 9,8 Milliarden erreichen wird. Die Bevölkerung Großbritanniens wird zu diesem Zeitpunkt voraussichtlich 77 Millionen betragen. Wird die regenerative Landwirtschaft produktiv genug sein, um all diese Münder zu ernähren?

Price argumentiert, dass es unsere Nahrungsmittelsysteme sind, die das Problem sind. Schätzungsweise 70 Prozent der weltweiten Lebensmittel werden von kleinen familiengeführten Bauernhöfen angebaut. „Unsere Lieferketten und Wertschöpfungsketten in Großbritannien und Europa sind nicht für die Produktion in kleinem Maßstab gerüstet“, sagt er. “[Aber] es ist ein Mythos, dass diese Art der Landwirtschaft die Welt nicht ernähren kann.”

Neben der Umstellung auf regenerative Methoden extrahierte sich Price auch aus den traditionellen Lieferketten für Getreide. Anstatt seinen Weizen an Rohstoffmärkte zu verkaufen, arbeitet er jetzt mit Mühlen und Bäckereien im Südwesten. (Abfälle aus dem Mahlprozess gehen zurück in das Schweinefutter).

Unabhängige Metzger, Charcutières und Restaurants kaufen seine Schweine. Er kennt alle seine Kunden mit Namen. “Es ist ein sehr effizientes System, weil wir alle miteinander verbunden sind und miteinander reden und zusammenarbeiten”, sagt er.

Es ist auch eine schöne Metapher für das, was unter der Oberfläche seiner Farm vor sich geht. „Früher war es so: Sie hatten Ökologie und Sie hatten Landwirtschaft. Jetzt sehe ich die beiden sehr oft miteinander reden “, sagt er. “Wenn ich einen Vogel sehe, verstehe ich die gesamte Kette von Ereignissen, die dazu geführt haben, dass dieser Vogel dort war, und ich weiß, dass es symptomatisch dafür ist, dass alles richtig ist.”

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